SITUACIÓN GEOGRÁFICA

El archipiélago fueguino se encuentra separado del continente por el Estrecho de Magallanes, su superficie alcanza los 75.000 km2 sumando islas e islotes. La isla principal es conocida por el nombre de Isla Grande y ocupa unos 45.000 km2. Sus límites se hallan establecidos al oeste por el meridiano de 68º 36´ longitud oeste, el Mar Argentino al este, mientras que la boca oriental del Estrecho de Magallanes demarca el límite norte y el canal Beagle el sur.

La ciudad de Ushuaia es la capital de la provincia, considerada la más austral del mundo y se encuentra sobre la costa norte del canal Beagle y al pie del cordón Martial, en plena Cordillera de los Andes. Presenta un relieve irregular: valles glaciarios, turberas milenarias, sierras y hondonadas. Mientras que su par, Río Grande ubicada en el norte, tiene las características de una típica ciudad patagónica: superficie llana con suaves ondulaciones y como únicos límites naturales el mar y el valle inundable del río.

GLACIACIONES

Los glaciares se originan por las bajas temperaturas y la consecuente acumulación de nieve en la superficie terrestre. Los geólogos denominan glaciaciones a los períodos de bajas temperaturas e interglaciales a los de altas.

En la mayoría de los casos, las glaciaciones actúan sobre el paisaje modificando sus características y borrando los rastros de la glaciación anterior. Cada vez que se hace referencia a este fenómeno, se habla de los que tuvieron lugar en nuestra era, es decir en el período Cuaternario.

Las últimas investigaciones científicas manifiestan que casi la totalidad de la Isla Grande de Tierra del Fuego estuvo cubierta de hielo durante el pleistoceno (100.000 a 20.000 años de la actualidad).
No sólo la zona sur estuvo expuesta a los efectos del hielo, sino que también el lecho que ocupa el hoy llamado Estrecho de Magallanes estuvo ocupado por un gran glaciar. Asimismo, el canal Beagle fue ocupado por un río de hielo cuya altura alcanzó quizás los 1200 metros sobre el actual nivel del mar, con una extensión de 200 km. El efecto erosivo avanzó hasta convertirlo en un canal interoceánico.

MINERALES

En nuestra provincia han sido explotados distintos minerales, algunos hasta su agotamiento, como en el caso del oro. La riqueza mineral de la región incluye: pirita de hierro, petróleo, gas, arcillas y turbas entre otros.

La turba es material vegetal en descomposición, del que se han realizado investigaciones a fin de determinar sus potenciales aplicaciones. Hasta ahora, se la aprovecha especialmente como mejorador de terreno.

Se lo encuentra en lugares con las siguientes características:
• Exceso de agua, que debe renovarse de manera constante
• Suelo y subsuelo permeables
• Temperaturas bajas
• Climas lluviosos
• Falta de aire en lo más profundo del terreno

La presencia de turbales es, precisamente, una curiosidad fueguina. Estas formaciones se hallan principalmente en los grandes valles del sur, los más importantes son: Carvajal, Tierra Mayor y Moat.
En los turbales los vegetales predominantes son los musgos Sphagnum y Carex. Una de sus propiedades principales es la de absorber grandes cantidades de agua.

SUELOS

La formación de los suelos es un constante proceso del cual participan agentes bióticos y abióticos: tanto los minerales que conforman la roca madre, como el relieve, las condiciones climáticas, el tiempo transcurrido y la vegetación predominante, participan de este fenómeno.

En la Isla Grande pueden diferenciarse seis tipos de suelos, que se denominan dominios edáficos y ocupan áreas bien diferenciadas. Los mismos pueden ser identificados a través de un análisis del relieve y sus geoformas.

En Tierra del Fuego encontramos:
1) Cumbres cordilleranas
2) Serranías y valles glaciarios
3) Valles glacifluviales
4) Planicies onduladas muy disecadas
5) Planicies onduladas de pendiente pronunciada
6) Planicies de acumulación marina

Otra característica es la presencia de suelos permanentemente congelados, también conocidos como permafrost. Factores como la altitud, variación de la temperatura y exposición al viento, entre otros, determinan la profundidad a la que se encuentra esta capa fría de suelo.
En nuestra provincia, el permafrost se encuentra a partir de los 700 msnm, se lo puede identificar fácilmente ya que se encuentra marcado por la línea del límite de bosque.

HIDROGRAFÍA

La mayoría de nuestros ríos nacen en la cordillera argentina y/o chilena y desaguan en el Océano Atlántico, el canal Beagle o en el Estrecho de Magallanes.
En nuestra provincia, y de acuerdo con el relieve, podemos dividir a los ríos en andinos y extra-andinos.
Los cursos de agua andinos, se hallan ubicados en la zona sur de Tierra del Fuego, entre ellos podemos citar los ríos: Claro, Valdez, Milna, Pipo, Larsifashaj, Lapataia y Olivia, entre otros. Los lagos Yehuin, Fagnano, Escondido, Roca y Chepelmut, pertenecen a esta categoría.

Las principales características de los ríos de montaña son:
• sus nacientes se encuentran en altas cumbres donde se derriten el hielo y la nieve.
• los cursos son cortos y con pendientes fuertes de saltos y cascadas.
• los caudales varían, las crecidas se deben al deshielo y a las fuertes lluvias.
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En cuanto a los ríos extra-andinos, se encuentran en la zona centro y norte de la isla, son ríos pequeños y de poca corriente debido a las escasas precipitaciones. Son de tipo estacional ya que transportan mayor cantidad de agua entre los meses de septiembre y diciembre.

El río Grande es el más importante del archipiélago, no sólo por su caudal, sino también por su longitud que llega a los 220 km. Nace en territorio chileno y recoge afluentes en su camino al Océano Atlántico.

CLIMA

El sector oriental del archipiélago fueguino puede ser dividido en dos grandes ambientes bien definidos por su clima. La zona ubicada al sur del lago Fagnano se caracteriza por el frío-oceánico, mientras que en la zona norte hallamos un tipo de clima frío-subhúmedo.

Nuestra isla se encuentra bajo la influencia de la masa oceánica, y debido al efecto moderador del mar las temperaturas mínimas no son tan bajas, y las máximas son menores que en otras localidades a igual latitud en el hemisferio norte.

Otro factor influyente es la cercanía al continente antártico, esto genera la emisión de vientos fríos que provocan frentes polares que afectan a nuestra provincia.

El clima fueguino se caracteriza también por la presencia de viento entre los meses de septiembre y marzo. En Tierra del Fuego, el viento predominante proviene del cuadrante oeste, pero en el caso de Ushuaia, y debido a la presencia del cordón montañoso, el viento procede del cuadrante sudoeste.

La cordillera funciona como una barrera para los frentes de aire frío que llegan desde el Pacífico. Al llegar los vientos cargados de humedad chocan con las montañas, descargando gran parte del vapor que precipita en forma de nieve o lluvia sobre los valles y faldeos, y prosigue el viento hacia el este con una carga menor de humedad.

DATOS CLIMÁTICOS DE TIERRA DEL FUEGO

Factores climáticos Ushuaia Río Grande
Temperatura media anual 5,3º C 5,5º C
Media en Julio 1º C -0,2º C
Media en Enero 9,1º C 10,1º C
Duración día invierno 6 h 45 min. 7 h. 35 min.
Duración día verano 17 h. 23 min. 17 h. 05 min.